Britta Johnson et Sara Farb parlent de Kelly V. Kelly

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LR : Britta Johnson, Sara Farb (Photos avec l'aimable autorisation des artistes)
LR : Britta Johnson, Sara Farb (Photos avec l’aimable autorisation des artistes)

On pourrait dire que la compositrice/parolière Britta Johnson est l’une des auteurs de théâtre musical original les plus célèbres au Canada. Son émission, Life After, a eu du succès aux États-Unis, tandis qu’une autre de ses comédies musicales, Dr. Silver: A Celebration of Life, devrait également être montée au sud de la frontière.

L’auteure de livres Sara Farb est surtout connue comme une véritable vedette canadienne du théâtre musical. Elle était une fidèle à Stratford, mais a récemment interprété le rôle de Delphi Diggory dans les productions de Broadway et de Toronto de Harry Potter et l’enfant maudit.

Leur nouvelle comédie musicale intrigante, Kelly v. Kelly, s’inspire d’une affaire judiciaire scandaleuse de 1915 qui s’est déroulée à New York. Lorsque l’héritière de 19 ans, Eugenia Kelly, a eu une liaison avec son professeur de tango marié, Al Davis, sa mère, Helen Kelly, a fait arrêter sa fille et l’inculper d’incorrigibilité, ce qui équivaut à être déclarée délinquante juvénile. Quel scandale ! L’affaire était une cause nationale célèbre.

Produit par The Musical Stage Company, Kelly v. Kelly est actuellement en avant-première et ouvre officiellement le 31 mai au Berkeley Street Theatre, jusqu’au 18 juin.

Johnson, 32 ans, et Farb, 36 ans, ont trouvé le temps pendant la semaine technique de me rejoindre dans un appel Zoom.

Comment vous êtes-vous rencontrés ?

Britta Johnson : C’était une connexion instantanée. Nous avons été jumelés pour la première fois lors du programme de développement NoteWorthy de The Musical Stage Company, qui associe des dramaturges et des compositeurs pour expérimenter la forme de théâtre musical.

Sara Farb : Nous avons également créé une pièce, He Is Coming, pour le programme REFRAMED de la compagnie à l’AGO en 2016.

Où diable avez-vous entendu parler de cette étrange affaire judiciaire ?

SF : Je l’ai entendu sur un podcast de narration appelé The Memory Palace qui se concentre sur des événements anecdotiques de l’histoire. Je pensais qu’il avait un grand potentiel alors je l’ai apporté à Britta. Elle a écouté le podcast et est devenue accro.

Vous avez cette jeune femme soi-disant bien élevée et riche, Eugenia Kelly, participant à ce nouvel engouement – le tango – cette nouvelle danse séduisante et dérangeante, et s’emmêlant avec son professeur de danse, ce que sa mère veuve Helen trouve intolérable.

BJ : J’ai pensé à quel point ce serait amusant de marquer parce que la musique pourrait avoir de multiples réalités. Un drame judiciaire. Salles de danse souterraines. Un élément choral. Une histoire émouvante de mère et de fille. Aussi, de la musique cool à emprunter – l’âge du jazz.

J’ai trouvé peu de choses précieuses sur l’affaire quand j’ai essayé de faire des recherches.

SF : Nos recherches provenaient principalement de livres et d’articles du New York Times. D’une certaine manière, cela ne nous dérange pas qu’il y ait si peu d’informations, car nous pourrions jouer avec les faits et faire notre propre récit dramatique. Et nous prenons des libertés avec l’histoire. Par exemple, dans notre article, Eugenia renonce à son droit à un avocat.

BJ : On pourrait dire que nous avons été inspirés par de vrais événements.

Qu’est-il arrivé à Eugenia dans la vraie vie ?

SF : Au début, Eugenia était assignée à résidence. Le procès a duré trois jours. Le juge était connu d’Helen et a fini par donner à Eugenia un sermon sévère sur son besoin d’obéir. Je pense que ce qui a vraiment inquiété Helen, c’est que quand Eugenia a eu 21 ans, elle allait hériter d’un million de dollars que lui avait laissé son père banquier.

Après le procès, Eugenia s’est enfuie avec Al Davis et ils sont restés ensemble pendant six ans. Elle a finalement épousé un diplomate péruvien. Elle et Helen se sont poursuivies et contre-poursuivies au sujet de la succession.

BJ : Eugenia semblait apprécier la presse et attirer l’attention. Par exemple, elle s’est présentée au procès dans un manteau vert émeraude. En fait, dans les années 1920, elle est devenue l’une des principales clapets de New York. Elle était sa propre personne.

Quelle approche avez-vous adoptée pour l’histoire d’Eugenia et Helen dans votre article ?

SF : C’est la collision des générations, et comment les relations se manifestent, et comment elles sont capables, ou non, de relever les défis. C’est une époque de montée du féminisme, de femmes en quête d’autonomie et de la façon dont elles s’intègrent à cela.

BJ : Je suis d’accord. Le thème principal est la fracture générationnelle et le désir d’Eugenia pour plus de liberté – de se détacher de son sexe et de sa position. Le fait est que même une femme de statut n’avait pas le contrôle de sa propre vie. Le monde en 1915 changeait cependant. C’est le conflit entre une mère victorienne et une fille garçonne.

Qu’en est-il de la structure de la pièce ?

SF : Je dirais que notre structure est grande et audacieuse. Nous avons pris des risques. Ce n’est ni prévisible ni linéaire. Nous invitons le public à venir faire un tour. C’est difficile, mais il y aura un énorme gain à la fin. Nous traitons de grands thèmes de l’expérience humaine, mais le spectacle est aussi intimiste et personnel.

BJ : Je dois ajouter que Sara comprend vivre à l’intérieur d’une histoire musicale. C’est pourquoi son livre est si fort.

Love And Money, de Kelly v. Kelly, musique et paroles de Britta Johnson, interprétées par Britta Johnson (Creative Consultation de Tracey Flye ; Arrangement de Lynne Shankel ; Filmé au Preto Loft)

Qu’en est-il de la musique ?

BJ : La pièce est minimale mais de style néoclassique, avec des harmonies denses. Les mélodies ont été mon moteur, mais j’entre et sort de la dissonance au besoin. Kelly v. Kelly n’est pas complètement composé, il y a donc un travail de scène. J’ai aussi écrit l’ensemble pour avoir une voix chorale. Je l’appelle rouler sur une eau de musique.

Parce que ça se passe en 1915, j’ai emprunté la saveur de la salle de bal et du music-hall. Je pense que la musique est fraîche et émotionnelle. J’espère que ça sonne différemment.

Votre directrice est Tracey Flye, qui se trouve également être une chorégraphe douée.

BJ : La danse est importante pour le langage narratif et la fluidité du récit. L’histoire bouge dans le temps. La pièce est sa propre suite de danse, et la danse est intégrée au récit.

SF : Le personnage principal vit à l’intérieur de la danse, donc l’histoire exige de la danse. Tracey a rendu les séquences de danse fluides. Elle s’est également inspirée de Rudolph Valentino. Une partie de la conception consiste à voir les personnages entrer et sortir des salles de danse.

Vous avez eu besoin de grandes forces pour monter cette production.

BJ : Il y a dix comédiens. Eugenia, Helen et Al Davis, plus un ensemble de sept membres jouant de nombreux rôles tels que juge, avocat, policier, amis, danseurs. C’est un ensemble fluide et très théâtral. L’orchestre compte cinq musiciens avec trois doublages.

LR : Eva Foote et Jessica Sherman dans Kelly v. Kelly (Photos : Dahlia Katz & Elana Emer, gracieuseté de CanStage)
LR : Eva Foote et Jessica Sherman dans Kelly v. Kelly (Photos : Dahlia Katz & Elana Emer, gracieuseté de CanStage)

Avez-vous participé au casting ?

BJ : Nous avions une place à la table car il y avait des complexités dans le casting. Il était important pour moi d’avoir un équilibre dans l’ensemble, notamment dans les couleurs de la palette sonore. En fait, le casting a été exquis, et je ne peux pas croire que les voix soient aussi bonnes.

SF : Ce sont aussi des acteurs formidables et la chimie est incroyable. Nous découvrons les personnages à travers eux. Ils apprécient également le fait d’être dans un processus et d’être prêts à faire des ajustements rapides.

Qu’est-ce qui vous arrive à tous les deux après Kelly contre Kelly ?

BJ : J’ai quelques trucs sur le brûleur. Ma sœur Anika et moi travaillons sur une nouvelle pièce pour Stratford, et Life After et Dr. Silver se font aux États-Unis.

SF : Je termine la série d’Harry Potter et je travaille sur une nouvelle comédie musicale avec Anton Lipovetsky.

Qu’en est-il de vos vies personnelles ?

SF : J’ai un partenaire, Josh, qui n’est pas impliqué dans les arts.

BJ : Et ma relation est avec le théâtre musical, mais on pourrait dire que je suis célibataire et que je cherche.

Kelly v. Kelly était une autre émission qui a été attrapée par COVID.

BJ : Nous étions censés commencer les répétitions à la mi-avril 2020, nous étions donc une annulation COVID. Nous voici maintenant avec trois ans de retard.

SF : C’est un retour aux sources pour nous sur beaucoup de fronts.

The Musical Stage Company, en association avec Canadian Stage/Kelly v. Kelly, musique et paroles de Britta Johnson, livre de Sara Farb, mise en scène et chorégraphie de Tracey Flye, Berkeley Street Theatre, du 26 mai au 18 juin. Billets (ICI).

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Paula Citron
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