La messe en ut majeur de Beethoven : douceur, gaieté et humanité

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Achevée en 1807, la Messe en ut majeur de Beethoven est intervenue dix-sept ans avant la création du monumental Messe solennelle. A sa manière, c’est une œuvre tout aussi bouleversante.

Beethoven, qui fréquentait rarement l’église, considérait la musique comme « le médiateur entre la vie intellectuelle et sensuelle… la seule entrée spirituelle dans le monde supérieur ». Sa messe en ut majeur s’éloigne du dogme pour embrasser la sainteté libre et globale de l’individu. Contemplation sereine et intime du divin, les cinq mouvements de l’œuvre (Kyrie, Gloria, Credo, Sanctus, Agnus Dei) habitent l’univers dramatique de la symphonie. Beethoven a dit à son éditeur : « Je n’aime pas parler de ma messe, ou, en général, de moi-même, mais je crois avoir traité le texte comme il a rarement été traité auparavant. À d’autres occasions, lorsqu’il décrivait la messe, il écrivait : « La douceur est la caractéristique fondamentale… la gaieté imprègne », et il a souligné que « l’accent » de l’œuvre n’est « pas sur Dieu ou les princes, mais sur l’être humain entrant dans l’église ».

C’est le prince Nikolaus Esterházy II, dont la famille était le mécène de longue date de Franz Joseph Haydn, qui a commandé la messe pour célébrer la fête du nom de sa femme. Entre 1796 et 1802, Haydn composa six messes chorales pour marquer l’occasion. Suite à sa retraite, le Prince s’est rapproché d’autres compositeurs.

Beethoven, qui avait peu d’expérience dans la composition de textes liturgiques, a étudié les œuvres de Haydn, notamment les Création. Dans une lettre au prince Esterházy, Beethoven écrivait : « Je vous remettrai la messe avec beaucoup d’appréhension, puisque vous, très excellent prince, avez l’habitude de vous faire exécuter les chefs-d’œuvre inimitables du grand Haydn. La première insuffisamment répétée et apathique de l’œuvre a peut-être été « l’échec public le plus humiliant » de Beethoven. (Charles Rosen) Pour les Esterházys, c’était tout simplement trop radical et contraire aux conventions. Après la représentation, le prince confus dit d’un ton réprimandant : « Mais, mon cher Beethoven, qu’est-ce que tu as encore fait ? », ce qui fit rire le compositeur de la cour, Johann Nepomuk Hummel. Quelques jours plus tard, le prince Esterházy écrivait dans une lettre à un ami : « La messe de Beethoven est insupportablement ridicule et détestable, et je ne suis pas convaincu qu’elle puisse jamais être exécutée correctement. Je suis en colère et mortifié. Beethoven a inclus des extraits de la messe lors d’un concert marathon le 22 décembre 1808 à Vienne qui comprenait les premières de la Cinquième et Sixième Symphonies, Concerto pour piano n° 4et le Fantaisie chorale. La dédicace au prince Esterházy a été supprimée et la partition publiée a été dédiée à l’un des mécènes viennois du compositeur, le prince Ferdinand Kinsky.

La première surprise dramatique de la messe se situe dans la première mesure du Kyrie. Pendant quelques temps, les basses non accompagnées du chœur se font entendre seules. De ce «C» fondamental émerge un thème qui suggère (selon les mots de Beethoven) «une résignation sincère, d’où vient une profonde sincérité du sentiment religieux». Au milieu de l’ardoise vierge d’ut majeur, nous entendons ce que, dans une revue de 1813, ETA Hoffmann décrivait comme « un optimisme enfantin qui, par sa pureté même, se fie dévotement à la grâce de Dieu et l’attire comme un père qui désire le meilleur pour ses enfants. et entend leurs prières.

Le Gloria éclate avec une célébration joyeuse. C’est une conversation musicale passionnante entre le chœur complet, les solistes vocaux et les lignes fluides des cordes. Après la sombre section médiane en fa mineur (Qui tollis peccata mundi), le mouvement atteint son paroxysme empli d’une euphorie vertigineuse. Dans le derniers instantsil y a l’étrange émergence d’un vers de Beethoven Léonore Ouverture n° 3 (1805) dans les cordes.

La dynamique Credo se déroule en trois sections, culminant dans une joyeuse fugue. Par moments, nous entendons la férocité brute de la Cinquième Symphonie, que Beethoven esquissait à la même époque. Dans le derniers instants, les lignes vocales résonnent joyeusement dans les bois. Ce « commentaire » par les flûtes, les hautbois et les bassons, chacun avec leurs personnalités distinctes, nous transporte au-delà du sens littéral du texte dans une nouvelle dimension.

L’appel d’offres et les lamentations Sanctus passe en la majeur, puis en fa majeur, avant de revenir. La première section se termine par un battement de tambour militaire dans les timbales. Le Sanctus et Bénédictus sont répondus avec la même fugue lumineuse, « Osanna in excelsis! »

Sur un brouillon du manuscrit du Agnus Dei, Beethoven a écrit les mots: « La plus grande simplicité, s’il vous plaît, s’il vous plaît, s’il vous plaît. » Tout au long de ce dernier mouvement, nous entendons des interjections émouvantes de la clarinette. La conclusion Dona nobis pacem nous laisse la joie des plaisirs simples. Nous nous retrouvons avec une combinaison d’exubérance feutrée et de profonde gratitude. Dans un autre mouvement révolutionnaire, dans les derniers instants, Beethoven boucle la boucle avec une réaffirmation du thème enfantin de Kyrie qui ouvre la messe.

Cet enregistrement met en vedette John Eliot Gardiner avec l’Orchestre Révolutionnaire et Romantique et le Monteverdi Choir. Les solistes sont Charlotte Margiono (soprano), Catherine Robbin (mezzo-soprano), William Kendall (ténor) et Alastair Miles (basse) :

Cinq grands enregistrements

Image en vedette : « La vision de Beethoven » (1880), Rudolf Hausleithner



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